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A medida que la inflación aumenta los precios mundiales del café, los granos de robusta más baratos tienen una gran demanda, y Brasil puede ser el mercado ideal para suministrarlos.

Aunque la producción de robusta tradicionalmente recae en gran medida en el proveedor número 1 de Vietnam, los agricultores no han podido aumentar la producción lo suficientemente rápido como para satisfacer la creciente demanda de los consumidores. Mientras su producción se estanca, el segundo mayor productor de robusta del mundo está acelerando. Se espera que la producción de Brasil alcance un máximo histórico este año, y el Departamento de Agricultura de EE.UU. pronostica que su producción de robusta aumentará un 5 % este año a medida que Vietnam disminuya unos centímetros.

“Brasil tiene mucho espacio para aumentar la producción de café mediante la conversión de pastos en cultivos de robusta”, dijo Fernando Maximiliano, analista de StoneX Financial en Sao Paulo. “Vietnam no tiene espacio para expandirse”.

El café Robusta, que se usa ampliamente para hacer café instantáneo como las marcas Nescafé de Nestlé SA o como una mezcla en espressos, alguna vez se consideró una alternativa más pobre que los granos arábica de gama alta, que tradicionalmente son los preferidos por compañías como Starbucks Corp. Pero ha estado haciendo un regreso , especialmente por su comodidad y mejora del sabor. Los consumidores en todo el mundo todavía beben más bebidas a base de arábica, pero con los hogares y las empresas lidiando con la peor inflación en más de cuatro décadas, más compradores están dando otra mirada al grano robusta de menor precio, a pesar de su reputación de fuerza y ​​amargor abrumadores.

Debido a que los arábicas de un solo origen son muy caros, a menudo se agrega una porción de robusta a las bebidas a base de espresso que se preparan fuera de casa, lo que contribuye al aumento de la demanda. En EE.UU., el consumo de bebidas a base de espresso se ha disparado un 30 % desde el comienzo de la pandemia, lo que indica no solo una recuperación de la crisis sino también un nuevo crecimiento, según una encuesta publicada en marzo por la Asociación Nacional del Café. La demanda internacional de bebidas instantáneas o solubles también ha ido en aumento, incluso en Asia y Europa del Este.

La brecha de precios entre arábica y robusta solo se ha ampliado en los últimos años, en gran parte debido a problemas de cultivo. El año pasado, la producción de granos arábica de sabor suave de Brasil se desplomó debido a la sequía y las heladas. Colombia, que ocupa el segundo lugar, perdió alrededor del 20% de su producción en los últimos dos años en medio de las lluvias excesivas causadas por La Niña. Los cuellos de botella en el envío solo se han sumado a los problemas.

A medida que se estanca la producción de arábica de Brasil, el robusta despega. Robusta es una planta más fuerte y más grande, puede crecer en lugares más cálidos, es más resistente a la sequía y tiene aproximadamente el doble de cafeína. Al mismo tiempo, su producción se ha profesionalizado, los rendimientos han aumentado y los agricultores se están expandiendo a nuevas áreas. Desde 2016, cuando una sequía diezmó la producción de robusta, los agricultores han estado invirtiendo en técnicas de riego y cosecha, lo que se suma a la expectativa de que 2022-23 traerá una cosecha abundante. Si bien su sabor amargo tradicionalmente lo convirtió en una variedad de "mezcla", incluso eso está cambiando, con algunos productos gourmet ahora hechos 100% con robusta.

“Las características sensoriales de Robusta han cambiado por completo debido a la tecnología y el tratamiento de cultivos que los agricultores han estado aplicando en todas las etapas de producción”, dijo Celirio Inacio, director ejecutivo del grupo industrial ABIC con sede en Sao Paulo.

La plantación de árboles robusta ha aumentado en estados del norte como Rondonia y Mato Grosso, pero el potencial de crecimiento puede verse obstaculizado por la competencia con los productores de granos por la tierra, según Guilherme Morya, analista de Rabobank en Sao Paulo.

“El potencial de robusta de Brasil es enorme. El único problema es que está compitiendo con los granos, donde los márgenes han sido espectaculares”, dijo.

Una mayor producción de robusta de Brasil supondría cierto alivio tanto para los tostadores como para los consumidores, especialmente en Europa, donde la crisis del gas natural, agravada por la guerra en Ucrania, ha agravado los elevados costes energéticos, elevando las presiones inflacionarias. Los precios de futuros de Arábica en Nueva York se duplicaron en los últimos dos años, mientras que los de Robusta aumentaron un 57% en Londres.

El agricultor Bento Venturim, de 74 años, es parte de la revolución del robusta de Brasil. Hijo de un productor de arábica, Venturim comenzó a adaptar las técnicas y máquinas utilizadas en los cultivos de arábica a su finca de robusta en el estado de Espirito Santo en la década de 1990; Los cambios han incluido riego y microtostación. La finca familiar ahora exporta café especial. En Brasil, la familia Venturim vende su propia marca y abastece cafeterías de alta gama. Su café a veces obtiene una prima de hasta un 130% sobre el robusta normal.

“La variedad robusta no es mala”, dijo. “El café es especial cuando hay mucho trabajo involucrado”.

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