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No tienes que hacer bolsos de cuero o bufandas de seda para unirte a las mejores filas de los ultra ricos de Francia.

Los Besniers lo han hecho de la manera más galica. Son la familia detrás de Groupe Lactalis, con sede en Laval, la mayor fabricante de queso del mundo. De acuerdo con el Índice de Multimillonarios de Bloomberg, los tres hermanos que son dueños de la compañía, Emmanuel, Jean-Michel y Marie, tienen un valor colectivo de US$18.700 millones.

Jean-Michel y Marie se unieron a Emmanuel entre las 500 personas más ricas del mundo este mes y ahora forman el mayor número de multimillonarios de una familia francesa en el índice. Su riqueza combinada aumentó casi un 10 por ciento este año después de que Lactalis reportara ingresos en 2018 de 18.5 mil millones de euros (US$ 20.800 millones).

Eso los acerca al valor neto colectivo de US$200.000 millones de los titanes de bienes de lujo que dominan el ranking de riqueza de Francia, como Bernard Arnault de LVMH y Francois Pinault de Kering.

Lactalis no revela datos financieros consolidados, pero la portavoz Caroline Hopu proporcionó los últimos resultados en un correo electrónico del 11 de marzo. Ella se negó a hacer más comentarios.

'Jefe invisible'
El Director Ejecutivo, Emmanuel Besnier, de 48 años, y sus hermanos son la tercera generación de la familia para controlar el negocio, conocido por la marca de brie President de su hogar.

Etiquetado como el "jefe invisible" de Lactalis por los medios de comunicación franceses debido a su bajo perfil, Emmanuel se ha convertido en el foco de atención creciente en los últimos años. Hizo una declaración pública poco común el año pasado después de que más de 35 niños en toda Europa se enfermaron por la comida para bebés contaminada de Lactalis.

La compañía está estrechamente vinculada a los productores de leche que producen la materia prima para su riqueza. Lactalis pagó precios más bajos en promedio a sus proveedores de leche franceses en los últimos dos años que sus rivales Danone, Savencia SA y Sodiaal, según la comparación internacional de precios de la leche de LTO. La compañía terminó un conflicto de 2016 con los agricultores al aceptar un precio mínimo mensual de 30 centavos de euro por un litro de leche.

"El problema es que Lactalis se alinea con los precios pagados por las cooperativas", dijo Boris Gondouin, un productor lechero y miembro francés de la European Milk Board con sede en Bruselas. "Si nuestras cooperativas estuvieran dispuestas a pagar más a los agricultores, lo harían y Lactalis tendría que seguir la regla".

Los Besniers se unen al canadiense Lino Saputo y al estadounidense Jim Leprino para tener fortunas a base de lácteos. Al igual que su CEO, Jean-Michel, de 51 años, y Marie, de 38, evitan las apariciones públicas. Emmanuel tomó las riendas de la compañía a los 29 años después de que su padre, Michel, murió de un ataque al corazón en el 2000. Desde entonces, supervisó una serie de adquisiciones, incluido el acuerdo del año pasado para comprar un negocio de fórmula infantil por 740 millones de euros como Lactalis. Se dirige al mercado de alimentos para bebés de China.

"Para el consumidor promedio, nadie conoce a Lactalis", dijo Liz Thorpe, asesora de alimentos con sede en Estados Unidos y autora de libros sobre queso. "En lugar de eso, saben más sobre el portafolio de marcas de la compañía", como President y sus productos Galbani mozzarella.

"Yo diría que Lactalis domina la conciencia estadounidense cuando se trata de queso francés e italiano", agregó.

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