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La última señal de una transición energética mundial: las refinerías de petróleo masivas en el oeste de los Estados Unidos se están convirtiendo en plantas de biocombustible.

Phillips 66 se convirtió el miércoles en la última de una serie de refinerías estadounidenses en decir que está convirtiendo una refinería de petróleo en California en una planta de biocombustible a medida que la gasolina pierde su brillo a los combustibles derivados de productos agrícolas y de desecho. La compañía dijo que su refinería Rodeo de 120.000 barriles por día cerca de San Francisco se convertirá en la planta más grande del mundo que produce el llamado diesel renovable, así como gasolina y combustible para aviones, a partir de aceite de cocina usado, grasas, grasas y aceites de soja.

El anuncio se produjo aproximadamente una semana después de que el gigante de combustibles Marathon Petroleum Corp. dijera que podría convertir dos refinerías en plantas de diesel renovable. En junio, HollyFrontier Corp.dijo que convertiría su refinería de Cheyenne, Wyoming, en una planta de diesel renovable para 2022.

Mientras las refinerías de los EE. UU. Luchan con una demanda de combustible deprimida y un futuro incierto en medio de la pandemia, la lucha de California contra el calentamiento global ofrece un camino hacia la supervivencia. La demanda del llamado diésel renovable está aumentando en el Estado Dorado, donde los proveedores de combustible compran créditos a los productores de energía limpia para compensar sus emisiones como parte de un programa diseñado para reducir las emisiones relacionadas con el transporte de la región en 20% para 2030.

"Hay un exceso de capacidad en el mercado de la refinación", dijo Marijn van der Wal, asesor de biocombustibles de Stratas Advisers en Singapur, en una entrevista telefónica el miércoles. "¿Vamos a cerrar nuestras refinerías o las vamos a reutilizar?"

Créditos fiscales
Los créditos LCFS, así como los créditos federales RIN D5 y los créditos fiscales para licuadoras reintroducidos recientemente, generan alrededor de US$3,32 por galón en subsidios para los productores de diesel renovable, suficiente para cubrir los costos de producción, dijo Van der Wal en un informe en junio pasado.

“Es una cantidad increíble de dinero”, dijo por teléfono. "Ganará mucho dinero siempre que entren todos estos subsidios".

La planta de Rodeo está bien adaptada para la conversión debido a su muelle y acceso ferroviario para recibir el sebo, los aceites vegetales y los aceites de cocina usados ​​que se alimentarán a la planta, dijo Nik Weinberg-Lynn, gerente de proyectos de energía renovable en Phillips 66, por teléfono. La instalación tiene dos hidrocraqueadores que son importantes para el proceso de conversión, además de un abundante suministro de hidrógeno. Además, la planta está ubicada donde la demanda es más fuerte.

"El mercado de California para el producto diesel renovable es sin duda el más grande del mundo", dijo.

Phillips 66 planea invertir entre US$700 millones y US$800 millones en la conversión, incluida la construcción de instalaciones de pretratamiento, dijo Weinberg-Lynn. La planta de Rodeo podría comenzar a operar a partir de 2024, produciendo 680 millones de galones al año de aproximadamente 70% de diesel renovable, 10% de gasolina y 20% de combustible para aviones, dijo la compañía.

Proyecto adicional
La refinería de San Francisco tiene un proyecto adicional en marcha que se espera que comience en el segundo trimestre de 2021 y producirá 120 millones de galones al año de diesel renovable. Phillips 66 también anunció que cerraría su planta de 45.000 barriles por día en Santa María en 2023. El cierre se produce después de años de disminución de las ventas minoristas de gasolina en el estado, según datos de la Administración de Información de Energía.

La semana pasada, Marathon dijo que convertirá su refinería de 166.000 barriles por día en Martinez, California, en una instalación terminal y que podría incluir una planta de diésel renovable de 48.000 barriles por día a partir de 2022. La compañía está convirtiendo sus 19.000 barriles. -al día de la planta de Dakota del Norte en una planta de diesel renovable para fines de este año. A principios de esta semana, Exxon Mobil Corp. firmó un acuerdo con Global Clean Energy Holdings Inc. para comprar 2,5 millones de barriles al año de diésel renovable durante cinco años de una refinería de Bakersfield convertida.

El aumento de nuevos participantes en el mercado de diesel renovable de California está creando sus propios problemas, dijo Van der Wal. Se proponen tantos proyectos que puede que no haya suficiente demanda de diésel en California para absorber el combustible adicional. Además, los proveedores de diésel renovable existentes en California, incluidos Neste SA y Valero Energy Corp., han inmovilizado gran parte de la materia prima, dejando menos sebo y aceite de cocina para los recién llegados.

Phillips 66 aún no ha asegurado toda la materia prima necesaria para la planta, pero confía en que puede hacerlo, dijo Weinberg-Lynn.

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