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La finca de café de Rodrigo de Freitas Silva en el corazón de Brasil está floreciendo, incluso durante una de las peores rutas de precios en décadas.

En los últimos doce años, el jugador de 41 años ha ampliado su área de cultivo a 220 hectáreas (544 acres) de 12.5 hectáreas, con el doble de rendimientos. Toda su granja está mecanizada, y el 90% es irrigada. Lo más importante es que, aun cuando  los precios del café se comercializan a nivel mundial cerca de los más bajos en 13 años, Silva es rentable y espera aumentar la producción con rendimientos potencialmente más altos en más tierras.

"Todavía tengo espacio para triplicar mi área de café plantado, solo teniendo en cuenta las granjas que ya tengo", dijo Silva, mientras mostraba un espacio que albergaría un laboratorio para clasificar el café en su finca en el municipio de Jeriquara en el estado de Sao Paulo.

El auge del café en Brasil está planteando grandes desafíos para los productores de café en varios rincones del mundo. Muchos cultivadores, desde Nicaragua a Tanzania, producen menos bolsas de frijoles por cada hectárea, pagan mayores costos de fertilizantes y mano de obra, y exportan a tasas de cambio que no son tan favorables como las del real brasileño. La depreciación del real ha dado a sus exportadores más de su moneda local por cada dólar de café enviado al extranjero, un incentivo para crecer más.

Muchos agricultores no brasileños están tratando con precios de referencia en ICE Futures US en Nueva York que no alcanzan su costo de producción. Las pérdidas prolongadas y el acceso limitado al crédito están estimulando a algunos productores, desde América Central a África, a abandonar el negocio.

La semana pasada no se presentaron tales signos de tensión en un recorrido de cultivos en las fincas de café a lo largo de un tramo de más de 1.700 kilómetros (1.056 millas) desde la región de Mogiana en Sao Paulo hasta las regiones del sur y Cerrado en Minas Gerais, áreas que colectivamente producen el 70% de los granos de arábica de Brasil, la variedad preferida de tostadores como Starbucks Corp.

En todas partes, desde las carreteras hasta las cimas de las montañas, arboledas maduras o un mar de pequeños árboles verdes llenaban la vista. Entre ellos caminaban agricultores que no podían ocultar el orgullo que sienten por la expansión de sus cosechas.

"He estado expandiéndome a nuevas áreas y renovando arboledas viejas con el doble de rendimiento", dijo Silva. No tiene planes de dejar de invertir porque los precios del café son más bajos. "Todavía estoy obteniendo ganancias con el café".

ilva espera recolectar 10,000 bolsas de frijol arábica en 2020, casi el triple de la cosecha de este año, el año de producción más bajo de un ciclo de dos años. Reinvierte las ganancias para expandir, mecanizar, irrigar y fertilizar en gran medida su granja. En 2016, su rendimiento en una parte de la granja alcanzó un máximo de 136 bolsas por hectárea, y su rendimiento promedio fue de aproximadamente 50 bolsas. Una bolsa es de 60 kilogramos (132 libras).

La gira de cultivos de la semana pasada a través del cinturón de café de Brasil reveló árboles en su mayoría saludables y bien tratados. A lo largo de las carreteras en Sao Paulo o Minas Gerais, han surgido nuevas plantaciones, rodeadas de máquinas de cosecha e incluso piscinas gigantes para el riego.

Los agricultores brasileños usaron las ganancias de las épocas en que los precios eran más altos para mecanizar, reemplazar los árboles de bajo rendimiento y mejorar el manejo. Eso aumentó la producción y redujo los costos para muchos.

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