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Un interés creciente en el whisky artesanal de Estados Unidos está haciendo ganar dinero a productores de cebada que previamente plantaron la cosecha sin el objetivo de generar beneficios.

Dave Hedlin, agricultor de tercera generación en el Valle Skagit del estado de Washington, solía cultivar el grano en gran medida para mejorar el suelo y romper los ciclos de enfermedades de los cultivos después de la cosecha de vegetales como el repollo o col, las espinacas y la remolacha.

Ahora, lo está cultivando en colaboración con Skagit Valley Malting y el fabricante de whisky Westland Distillery, con sede en Seattle, propiedad de Remy Cointreau SA. La decisión de Hedlin es parte de una tendencia que ha originado un incremento de las plantaciones de cebada en Washington de un 12% más de 38,000 hectáreas este año, un resurgimiento incipiente tras el colapso de los máximos desde casi 500,000 hectáreas en 1985.

El cambio está relacionado con un aumento en la demanda de whisky artesanal en Estados Unidos, cuyas ventas aumentaron un 25% a 3,3 millones de cajas de nueve litros el año pasado. Eso superó el crecimiento general de las ventas de whisky del 8%, según datos de IWSR Drinks Market Analysis. Las variedades artesanales representan aproximadamente el 10% del volumen total.

Abastecer a los fabricantes de bebidas artesanales ha permitido a los productores de Washington agregar "valor a una parte de la rotación donde literalmente no hay valor", dijo Stephen Jones, procesador de trigo y director del Bread Lab, de la Universidad Estatal de Washington en Burlington

La cebada había perdido protagonismo en Washington porque era difícil competir con los agricultores de las llanuras y el medio oeste de Estados Unidos, que busca maximizar los rendimientos o cultivar el grano con el mayor nivel de sabor para atraer a los principales productores de whisky de malta . Pero con la industria artesanal, la atención se centra en determinar qué grano podría producir el sabor más interesante para el whisky.

Los fabricantes de bebidas alcohólicas que valoran la cebada cultivada localmente y de manera sostenible están sujetos a pagar una prima del doble o el triple del precio frente al grano utilizado en la alimentación animal. Una variedad llamada Alba , que en un principio se necesita para el uso como alimento, tiene matices de melaza y galletas de mantequilla de cacahuete cuando se expresa en el whisky, dijo Matt Hoffman, el maestro destilador de Westland Distillery.

"Solía ​​decir en broma que cultivamos granos por diversión y ocasionalmente con finas de lucro", dijo Hedlin por teléfono. Ahora, los productores de whisky "están reinventando cosas", señalaron.

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