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En Colombia, cerca de 700.000 familias dependen de forma directa del sector lácteo. La producción nacional de leche en el país, según la Encuesta Nacional Agropecuaria de 2019, es de 21,8 millones de litros por día, mientras que las vacas en ordeño alcanzan 3,4 millones y el total de ganado es un poco más de 27 millones de cabezas.

Si bien las cifras son positivas, la próxima eliminación de aranceles para este rubro en Estados Unidos, fechada para 2026, y en la Unión Europea, en 2028, pone de manifiesto una serie de retos en materia de competitividad, productividad, calidad, exportaciones e informalidad que el país deberá asumir para lograr mantener el nivel productivo, según los datos revelados por Econometría Consultores.

Carlos Enrique Stiefken, miembro de la Junta Directiva del Fondo Nacional Ganadero (FNG), dijo que el sector lácteo enfrentará una “difícil encrucijada” a causa de la reducción de los precios de leche en el mundo.

Según la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO), Colombia se ubica en el puesto número 27 entre los principales países productores de leche y sus derivados. Además, la entidad resalta que el país cuenta con ventajas comparativas como su ubicación estratégica en el trópico y la diversidad de suelos, clima y productores que le permitiría ser sostenible y competitivo frente a los países de mayor producción de leche como Estados Unidos, que produce 266 millones de litros diarios de leche, o Brasil, que produce 91 millones.

Sin embargo, la encuesta de Econometría manifiesta que el país debe poner en marcha una estrategia fuerte de exportación que incluye: abordar nuevos mercados como los países del norte de África y del sureste asiático, diversificar los destinos, crecer en mercados ya instalados y elaborar productos con sellos diferenciados.

Pese a que Colombia ocupa un lugar rezagado entre el listado de países productores, algunos departamentos como Cundinamarca, Antioquia y Valle del Cauca se ubican por encima del registro de producción de litros diarios de leche por vaca de países potencia en lácteos como Brasil e India.

Mauricio Olivera, director de Econometría, planteó la necesidad de trabajar en la tecnificación y desarrollo de tecnologías a nivel de toda la cadena; desde el productor primario, pasando por el procesamiento y llegando hasta la comercialización en la que, según el experto, “también hay fallas que afectan el desempeño del sector”. Además, plantea replicar el modelo de éxito desarrollado en estos territorios para elevar el potencial del país.

A estas recomendaciones se suma la necesidad de ampliar la cadena de importaciones y exportaciones lácteas. De acuerdo con las estadísticas de la FAO, Colombia solo exporta 1% de su producción láctea, lo que pone de manifiesto los bajos niveles de comercio exterior en esta materia, comparados con las cifras registradas en otros países de la región como Argentina, Uruguay y Chile.

Aparecen otros dos factores importantes a la hora de mantener la competitividad mundial. Por un lado, la reducción de la informalidad dentro del sector de producción láctea. De acuerdo con la Encuesta Nacional Agropecuaria, el porcentaje de leche vendida a la industria es 50% del total de ventas, el resto es vendido mediante canales informales a los consumidores.

Otra estrategia es reforzar el consumo per cápita de leche, pues en el país se consumen 148 litros por persona al año, mientras la Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda un consumo de 160 litros. En 10 años, este indicador creció 3,4%.

Una región que crece lento frente al mundo

De acuerdo con el estudio realizado por Fedeleche de Chile y la FAO, la producción de leche de América Latina y el Caribe, desde hace algunos años, no está creciendo al mismo ritmo que la cifra mundial. Este hecho sorprende, dadas las importantes ventajas comparativas para la producción con menores costos que tienen la mayoría de los países de la región. Por ejemplo, México, Perú y Costa Rica tuvieron un aumento de producción de 11,8%, mientras que en Colombia, Chile, Uruguay y Argentina la producción cayó cerca de 6%.

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